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Ellen Churchill Semple

Ellen Churchill Semple

Ellen Churchill Semple será recordada durante mucho tiempo por sus contribuciones a la geografía estadounidense a pesar de su asociación con el tema del determinismo ambiental que se ha ignorado durante mucho tiempo. Ellen Semple nació en medio de la Guerra Civil en Louisville, Kentucky, el 8 de enero de 1863. Su padre era dueño de una ferretería y su madre se hizo cargo de Ellen y sus seis (o posiblemente cuatro) hermanos.

La madre de Ellen alentó a los niños a leer y Ellen estaba especialmente enamorada de los libros sobre historia y viajes. Cuando era joven, le gustaba montar a caballo y jugar al tenis. Semple asistió a escuelas públicas y privadas en Louisville hasta los dieciséis años cuando se fue a la universidad en Poughkeepsie, Nueva York. Semple asistió a Vassar College donde obtuvo su licenciatura en historia a la edad de diecinueve años. Era la mejor estudiante de la clase, dio el discurso de graduación, fue una de las treinta y nueve mujeres graduadas y fue la graduada más joven en 1882.

Después de Vassar, Semple regresó a Louisville donde enseñó en la escuela privada operada por su hermana mayor; ella también se hizo activa en la sociedad local de Louisville. Ni la enseñanza ni los compromisos sociales le interesaban lo suficiente, deseaba mucha más estimulación intelectual. Afortunadamente, tuvo la oportunidad de escapar de su aburrimiento.

A Europa

En un viaje a Londres en 1887 con su madre, Semple conoció a un hombre estadounidense que acababa de completar un doctorado. en la Universidad de Leipzig (Alemania). El hombre, Duren Ward, le contó a Semple sobre un profesor dinámico de geografía en Leipzig llamado Friedrich Ratzel. Ward le prestó a Semple una copia del libro de Ratzel, Anthropogeographie, en el que se sumergió durante meses y posteriormente decidió estudiar con Ratzel en Leipzig.

Regresó a casa para terminar el trabajo de maestría escribiendo una tesis titulada Esclavitud: un estudio en sociología y estudiando sociología, economía e historia. Obtuvo su maestría en 1891 y corrió a Leipzig para estudiar con Ratzel. Obtuvo alojamiento con una familia alemana local para mejorar sus habilidades en el idioma alemán. En 1891, a las mujeres no se les permitía inscribirse en universidades alemanas, aunque con un permiso especial se les podía permitir asistir a conferencias y seminarios. Semple conoció a Ratzel y obtuvo permiso para asistir a sus cursos. Tenía que sentarse aparte de los hombres en el salón de clases, así que en su primera clase, se sentó sola en la primera fila entre 500 hombres.

Permaneció en la Universidad de Leipzeg hasta 1892 y luego regresó nuevamente en 1895 para estudios adicionales con Ratzel. Como no podía matricularse en la universidad, nunca obtuvo un título de sus estudios con Ratzel y, por lo tanto, nunca obtuvo un título avanzado en geografía.

Aunque Semple era conocida en los círculos de geografía de Alemania, era relativamente desconocida en la geografía estadounidense. Al regresar a los Estados Unidos, comenzó a investigar, escribir y publicar artículos y comenzó a ganarse un nombre en la geografía estadounidense. Su artículo de 1897 en el Journal of School Geography, "La influencia de la barrera de los Apalaches en la historia colonial" fue su primera publicación académica. En este artículo, ella demostró que la investigación antropológica podría estudiarse en el campo.

Convertirse en un geógrafo estadounidense

Lo que estableció a Semple como un verdadero geógrafo fue su excelente trabajo de campo e investigación sobre la gente de las tierras altas de Kentucky. Durante más de un año, Semple exploró las montañas de su estado natal y descubrió comunidades nicho que no habían cambiado mucho desde que se establecieron por primera vez. El inglés hablado en algunas de estas comunidades todavía tenía acento británico. Este trabajo fue publicado en 1901 en el artículo "Los anglosajones de las montañas de Kentucky, un estudio en antropogeografía" en el Geographical Journal.

El estilo de escritura de Semple era literario y ella era una profesora fascinante, lo que alentó el interés en su trabajo. En 1933, el discípulo de Semple Charles C. Colby escribió sobre el impacto del artículo de Semple en Kentucky: "Probablemente este breve artículo haya despedido a más estudiantes estadounidenses a interesarse en la geografía que cualquier otro artículo jamás escrito".

Hubo un gran interés en las ideas de Ratzel en Estados Unidos, por lo que Ratzel alentó a Semple a dar a conocer sus ideas al mundo de habla inglesa. Le pidió que tradujera sus publicaciones, pero Semple no estaba de acuerdo con la idea de Ratzel del estado orgánico, por lo que decidió publicar su propio libro basado en sus ideas. La Historia de los Estados Unidos y sus condiciones geográficas se publicó en 1903. Obtuvo una gran acogida y aún se requería lectura en muchos departamentos de geografía de los Estados Unidos en la década de 1930.

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Su carrera despega

La publicación de su primer libro lanzó la carrera de Semple. En 1904, se convirtió en uno de los cuarenta y ocho miembros fundadores de la Asociación de Geógrafos Americanos, bajo la presidencia de William Morris Davis. Ese mismo año fue nombrada Editora Asociada de la Revista de Geografía, cargo que mantuvo hasta 1910.

En 1906, fue reclutada por el primer Departamento de Geografía del país, en la Universidad de Chicago. (El Departamento de Geografía de la Universidad de Chicago se estableció en 1903.) Permaneció afiliada a la Universidad de Chicago hasta 1924 y enseñó allí en años alternos.

El segundo libro importante de Semple se publicó en 1911. Las influencias del entorno geográfico se exponen aún más en el punto de vista determinista ambiental de Semple. Ella sentía que el clima y la ubicación geográfica eran la causa principal de las acciones de una persona. En el libro, catalogó innumerables ejemplos para demostrar su punto. Por ejemplo, informó que quienes viven en pasos de montaña son usualmente ladrones. Proporcionó estudios de casos para demostrar su punto, pero no incluyó ni discutió contraejemplos que pudieran probar que su teoría era errónea.

Semple fue una académica de su época y, aunque sus ideas pueden considerarse racistas o extremadamente simples en la actualidad, abrió nuevas arenas de pensamiento dentro de la disciplina de la geografía. El pensamiento geográfico posterior rechazó la simple causa y efecto de los días de Semple.

Ese mismo año, Semple y algunos amigos viajaron a Asia y visitaron Japón (durante tres meses), China, Filipinas, Indonesia e India. El viaje proporcionó una enorme cantidad de forraje para artículos y presentaciones adicionales durante los próximos años. En 1915, Semple desarrolló su pasión por la geografía de la región mediterránea y pasó gran parte de su tiempo investigando y escribiendo sobre esta parte del mundo por el resto de su vida.

En 1912, enseñó geografía en la Universidad de Oxford y fue profesora en el Wellesley College, la Universidad de Colorado, la Universidad de Western Kentucky y la UCLA en el transcurso de las próximas dos décadas. Durante la Primera Guerra Mundial, Semple respondió al esfuerzo de guerra al igual que la mayoría de los geógrafos dando conferencias a los oficiales sobre la geografía del frente italiano. Después de la guerra, ella continuó enseñando.

En 1921, Semple fue elegida Presidenta de la Asociación de Geógrafos Americanos y aceptó un puesto como Profesora de Antropogeografía en la Universidad de Clark, cargo que ocupó hasta su muerte. En Clark, enseñó seminarios para estudiantes graduados en el semestre de otoño y pasó el semestre de primavera investigando y escribiendo. A lo largo de su carrera académica, promedió un papel o libro importante cada año.

Tarde en la vida

La Universidad de Kentucky honró a Semple en 1923 con un doctorado honorario en derecho y estableció la Sala Ellen Churchill Semple para albergar su biblioteca privada. Afligido con un ataque al corazón en 1929, Semple comenzó a sucumbir a problemas de salud. Durante este tiempo estaba trabajando en su tercer libro importante: sobre la geografía del Mediterráneo. Después de una larga estadía en el hospital, pudo mudarse a una casa adyacente a la Universidad de Clark y, con la ayuda de un estudiante, publicó Geografía de la región mediterránea en 1931.

Se mudó de Worcester, Massachusetts (la ubicación de la Universidad de Clark) al clima más cálido de Ashevlle, Carolina del Norte a fines de 1931, en un intento por restaurar su salud. Los médicos recomiendan un clima aún más templado y una elevación más baja, por lo que un mes después se mudó a West Palm Beach, Florida. Murió en West Palm Beach el 8 de mayo de 1932 y fue enterrada en el cementerio Cave Hill en su ciudad natal de Louisville, Kentucky.

Unos meses después de su muerte, la Escuela Ellen C. Semple se dedicó en Louisville, Kentucky. Semple School todavía existe en la actualidad. El Departamento de Geografía de la Universidad de Kentucky organiza un Día de Ellen Churchill Semple cada primavera para honrar la disciplina de la geografía y sus logros.

A pesar de la afirmación de Carl Sauer de que Semple era "un simple portavoz estadounidense para su maestro alemán", Ellen Semple fue una geógrafa prolífica que sirvió bien a la disciplina y tuvo éxito a pesar de los enormes obstáculos para su género en los pasillos de la academia. Definitivamente merece ser reconocida por su contribución al avance de la geografía.


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