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¿Cuántas galaxias existen en el universo?

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¿Cuántas galaxias hay en el cosmos? Miles? Millones? ¿Más?

Esas son preguntas que los astrónomos revisan cada pocos años. Periódicamente cuentan las galaxias utilizando telescopios y técnicas sofisticadas. Cada vez que hacen un nuevo "censo galáctico", encuentran más de estas ciudades estelares que antes.

Entonces, ¿cuántos hay? Resulta que, gracias a un trabajo realizado utilizando telescopio espacial Hubble, hay miles y miles de millones de ellos. Podría haber hasta 2 billones ... y contando. De hecho, el universo también es más vasto de lo que pensaban los astrónomos.

La idea de miles y miles de millones de galaxias puede hacer que el universo suene mucho más grande y más poblado que nunca. Pero, la noticia más interesante aquí es que hay menos galaxias hoy que había en el temprano universo. Lo que parece bastante extraño. Que paso con el resto? La respuesta se encuentra en el término "fusión". Con el tiempo, las galaxias se formaron y fusionaron entre sí para formar otras más grandes. Entonces, las muchas galaxias que vemos hoy son lo que nos queda después de miles de millones de años de evolución.

La historia de los recuentos de galaxias

A principios del siglo XIX y XX, los astrónomos pensaron que solo había una galaxia, nuestra Vía Láctea, y que era la totalidad del universo. Vieron otras cosas extrañas y nebulosas en el cielo que llamaron "nebulosas espirales", pero nunca se les ocurrió que podrían tratarse de galaxias muy distantes.

Todo eso cambió en la década de 1920, cuando el astrónomo Edwin Hubble, utilizando el trabajo realizado en el cálculo de distancias a las estrellas utilizando estrellas variables por el astrónomo Henrietta Leavitt, encontró una estrella que se encontraba en una distante "nebulosa espiral". Estaba más lejos que cualquier estrella en nuestra propia galaxia. Esa observación le dijo que la nebulosa espiral, que hoy conocemos como la Galaxia de Andrómeda, no era parte de nuestra propia Vía Láctea. Era otra galaxia. Con esa observación trascendental, el número de galaxias conocidas se duplicó a dos. Los astrónomos estaban "fuera de las razas" encontrando más y más galaxias.

Hoy, los astrónomos ven galaxias hasta donde sus telescopios pueden "ver". Cada parte del universo distante parece estar repleta de galaxias. Aparecen en todas las formas, desde globos de luz irregulares hasta espirales y elípticas. A medida que estudian las galaxias, los astrónomos han rastreado las formas en que se han formado y evolucionado. Han visto cómo se fusionan las galaxias y qué sucede cuando lo hacen. Y saben que nuestra Vía Láctea y Andrómeda se fusionarán en un futuro lejano. Cada vez que aprenden algo nuevo, ya sea sobre nuestra galaxia o alguna distante, se suma a su comprensión de cómo se comportan estas "estructuras a gran escala".

Censo de galaxias

Desde la época de Hubble, los astrónomos han encontrado muchas otras galaxias a medida que sus telescopios mejoraban cada vez más. Periódicamente realizaban un censo de galaxias. El último trabajo del censo, realizado por telescopio espacial Hubble y otros observatorios, continúa identificando más galaxias a mayores distancias. A medida que encuentre más de estas ciudades estelares, los astrónomos tendrán una mejor idea de cómo se forman, fusionan y evolucionan. Sin embargo, incluso cuando encuentran evidencia de más galaxias, resulta que los astrónomos solo pueden "ver" alrededor del 10 por ciento de las galaxias que saber están ahí afuera ¿Qué está pasando con eso?

Muchos Más galaxias que no se pueden ver ni detectar con los telescopios y técnicas actuales. Un asombroso 90 por ciento del censo de galaxias cae en esta categoría "invisible". Eventualmente, serán "vistos", con telescopios como el Telescopio espacial James Webb, que podrá detectar su luz (que resulta ser muy tenue y gran parte de ella en la parte infrarroja del espectro).

Menos galaxias significa menos para iluminar el espacio

Entonces, aunque el universo tiene al menos 2 billones de galaxias, el hecho de que solía tener MÁS galaxias en los primeros días también puede explicar una de las preguntas más intrigantes formuladas por los astrónomos: si hay tanta luz en el universo, ¿por qué cielo oscuro por la noche? Esto se conoce como la paradoja de Olbers (llamada así por el astrónomo alemán Heinrich Olbers, quien primero planteó la pregunta). La respuesta bien puede deberse a esas galaxias "perdidas". La luz de las estrellas de las galaxias más lejanas y antiguas puede ser invisible para nuestros ojos por una variedad de razones, incluido el enrojecimiento de la luz debido a la expansión del espacio, la naturaleza dinámica del universo y la absorción de luz por el polvo y el gas intergaláctico. Si combina estos factores con otros procesos que reducen nuestra capacidad de ver la luz visible y ultravioleta (e infrarroja) de las galaxias más distantes, todos estos podrían proporcionar la respuesta de por qué vemos un cielo oscuro en la noche.

El estudio de las galaxias continúa, y en las próximas décadas, es probable que los astrónomos revisen su censo de estos gigantes una vez más.


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